Conversation avec le boursier du MCI, Dr. Sab Ventura

Dr. Sab Ventura a obtenu son doctorat en pharmacologie de Université Monash (Melbourne, Australie) en 1992 et a occupé des postes de recherche au Royal Melbourne Hospital, à l’Université de Melbourne, au University College London (Royaume-Uni) et à l’Université Monash. Il a été nommé maître de conférences (enseignement et recherche) à l’Université Monash en 2004 et occupe actuellement le poste de thème de la biologie de la découverte de médicaments à l’Institut Monash des sciences pharmaceutiques du Campus Parkville de l’Université Monash. Dr Ventura enseigne à des étudiants de premier cycle en pharmacie et en sciences pharmaceutiques et dirige le laboratoire de recherche sur la pharmacologie de la reproduction chez l'homme. Il est co-auteur de 79 publications examinées par des pairs et ses recherches portent sur la physiologie et la pharmacologie des organes génitaux de l'homme en vue d'identifier de nouvelles cibles thérapeutiques pour la contraception masculine.

Quel est votre lien avec la contraception?

Au cours de ma thèse, au milieu des années 90, des recherches ont permis de déterminer les mécanismes autonomes par lesquels les spermatozoïdes sont transportés de leur site de stockage dans l'épididyme cauda à la base de l'urètre avant l'éjaculation. J'ai toujours pensé que si ce transport de spermatozoïdes pouvait être inhibé, il n'y aurait pas de spermatozoïdes lors de l'éjaculation. Cela produirait une contraception masculine par un mécanisme non hormonal. Cependant, ce n’est que récemment que nous avons pu valider cette hypothèse grâce à notre modèle de souris à double knock-out génétiquement modifié.

Comment le secteur a-t-il changé depuis que vous avez commencé à y travailler?

Il y a toujours eu des groupes de recherche à travers le monde qui tentent de développer des contraceptifs masculins, mais il semble avoir gagné en popularité auprès des médias et du grand public. Néanmoins, il reste un domaine de recherche médicale mal financé par les organismes de financement et l’industrie pharmaceutique. La volonté des hommes d'accepter un contraceptif masculin a également augmenté chez les jeunes générations.

Selon vous, quels sont les plus grands défis en matière de contraception en général et de contraception masculine en particulier?

Le plus grand défi de la planification familiale est l’absence de contraceptif masculin sûr, efficace et pratique, ce qui signifie qu’environ 50% de la population n’a pas d’option viable en matière de contraception. En termes de contraception masculine, les plus grands défis sont: surmonter les effets secondaires hormonaux souvent intolérables; arrêter les 1 000 spermatozoïdes produits par seconde et les quelque 100 millions de spermatozoïdes contenus dans un éjaculat, contre un seul ovule par mois chez la femme; rendant le processus facilement réversible; ne pas affecter le développement du sperme de manière à ne pas affecter la progéniture future; fabriquer un produit chimique capable de traverser la barrière hémato-testiculaire; rendre le contraceptif aussi pratique et non invasif que possible; et divers problèmes sociaux et culturels.

Ces défis et opportunités ont-ils évolué avec le temps? Si c'est le cas, comment?

Les problèmes sociaux semblent avoir évolué au cours des dernières années. De nos jours, les hommes semblent être beaucoup plus disposés qu’avant à utiliser la contraception et à assumer la responsabilité de la planification familiale. Cela ressort clairement des nombreuses publications de sciences sociales sur ce sujet. De même, la littérature en sciences sociales montre également que les femmes sont beaucoup plus disposées qu’avant à faire confiance à leurs partenaires pour jouer un rôle dans la planification familiale et la contraception.

Quels sont vos espoirs pour l'avenir proche et lointain de la contraception masculine?

J'espère que dans un proche avenir, de nombreuses nouvelles stratégies non hormonales pour la contraception masculine seront étudiées dans le contexte préclinique. J'espère que dans un avenir pas trop lointain, un contraceptif masculin sûr, efficace, facilement réversible et pratique sera mis sur le marché. Cela permettra à la population en général de décider s’il existe effectivement un marché viable pour un tel produit. Une perspective positive à l'égard de la contraception masculine librement disponible peut alors conduire à la libération de contraceptifs masculins supplémentaires, de sorte qu'un jour, même les hommes auront peut-être le choix entre différentes options de contraception masculine.

Que faudra-t-il pour que ceux-ci deviennent réalité?

Argent: plus on dispose d'argent pour soutenir la recherche sur les contraceptifs masculins, plus vite cette recherche progressera. Cela arrivera certainement un jour, c'est juste une question de quand. Par exemple, pour le moment, mon projet de recherche dispose de fonds pour soutenir un chercheur à temps plein et deux ou trois étudiants en recherche. Cependant, si une entreprise pharmaceutique envisage sérieusement de développer un contraceptif masculin, 50 personnes pourraient participer au projet.

Existe-t-il des obstacles pour les empêcher de se concrétiser?

Parmi les autres obstacles, citons les problèmes de financement et les obstacles médicaux mentionnés précédemment. L'un des principaux obstacles est la réticence des générations plus âgées à accepter que la contraception masculine soit effectivement une option viable pour la planification familiale.

Veuillez partager toutes les anecdotes de vos expériences de travail dans le secteur.

Malgré le manque de soutien des organismes de financement et des sociétés pharmaceutiques, la contraception masculine reste incroyablement populaire auprès des médias et du grand public. À tel point que, depuis que je suis chercheur en médecine, j'ai vécu deux jours dans lesquels j'avais presque le statut de rock star, enfin pendant au moins une journée. La première faisait suite à la publication de notre article de fond dans les Actes de la National Academy of Sciences des États-Unis d’Amérique (PNAS) qui validait notre stratégie non hormonale pour la contraception masculine, et la seconde cinq ans plus tard, lorsque nous avons reçu un financement important de continuer notre travail. À ces deux occasions, notre article faisait la une des journaux les plus vendus en Australie, avec des reportages sur la télévision nationale et de nombreuses interviews à la radio. En outre, nous avons été présentés et interviewés par de nombreuses organisations de presse internationales. Les deux journées consistaient essentiellement en des interviews dos à dos à la radio et à la télévision, qui commençaient par des émissions de radio et de télévision matinales au petit-déjeuner, diffusées tôt le matin, jusqu’au journal télévisé de fin de soirée. C’était amusant mais je suis heureux de ne pas avoir à faire ça tous les jours!

Veuillez partager tout commentaire ou considération supplémentaire qui, selon vous, serait bénéfique au grand public en ce qui concerne la contraception masculine et votre travail.

Nous pensons que nous avons une cible thérapeutique validée pour un contraceptif masculin non hormonal qui est susceptible d’être facilement réversible, exempte d’effets secondaires intolérables et susceptible d’être administrée par voie orale. Tout ce qui est nécessaire est que nous développions les outils pharmacologiques qui nous permettront de vérifier que nous pouvons bloquer notre cible thérapeutique avec des produits chimiques afin de produire le même contraceptif masculin que celui que nous avons pu obtenir avec la suppression génétique des protéines cibles.